Top of the world

Geplaatst in Songs

Het moet een geweldig gevoel zijn wanneer je als songschrijver een goede band hebt met je artiest. Denk maar aan Burt Bacharach met Dionne Warwick, Jimmy Webb met Glen Campbell, Will Tura met Nelly Byl om iemand van bij ons te noemen en een minder bekende samenwerking, maar zeker zo intens, John Bettis met The Carpenters, in het bijzonder met zangeres Karen Carpenter.

John beschouwde Karen altijd als zijn grote zus. Dat werkte perfect tussen hen beiden. Niet dat John uitsluitend voor haar schreef. In het totaal schreef hij méér dan achthonderd songs en werd hij niet voor niets in 2011 opgenomen in de “Songwriters Hall of Fame”. Voor Madonna schreef hij Crazy for you, voor Michael Jackson Human Nature, voor The Pointer Sisters Slow hand, voor Diana Ross When you tell me that you love me enz… Met Karen Carpenter had John dus een speciale band. Het hoeft ons dan ook niet te verwonderen dat hij voor The Carpenters meerdere hits schreef, onder andere: Only yesterday, Goodbye to love, Yesterday once more en Top of the world.

Bettis vormde in de jaren zestig samen met Maury Manseau een duo dat liedjes bracht in de stijl van The Nitty Gritty Dirt Band en Jackson Browne. Maar toen Simon and Garfunkel opdoken, wist John meteen dat hij maar beter het zingen kon laten en zich kon gaan toeleggen op het schrijven van songs.

In de herfst van 1966 zakte hij af naar Californië om daar aan het college van Long Beach te gaan studeren. HIj sloot zich gelijk aan bij het zangkoor van die school waar hij kennismaakte met Richard Carpenter. Beiden begonnen liedjes voor het koor te schrijven. Dat hielden ze zo’n twee jaar vol, terwijl ze hun muzikale kennis aandikten door veel naar platen te luisteren. John ontdekte intussen dat hij iets beter was in het schrijven van teksten dan van de melodie. Een pak van de liedjes die ze in die periode schreven, zou later te horen zijn op de eerste drie albums van The Carpenters.

Toen hun studies erop zaten, dook John onder in het folkcircuit in Berkeley, terwijl Richard samen met zijn zus Karen The Carpenters opstartte.Tijdens een tuinfeest waar ze optraden liepen ze Herb Alpert tegen het lijf die een eigen platenfirma had opgestart, A&M Records, en geraakten op die manier snel aan een platencontract en hun eerste hit They long to be close to you, een song van Burt Bacharach en Hal David, de 25ste juli 1970 een regelrechte nummer één in de States. Na die hit waren The Carpenters verzekerd van een vaste stek in de Amerikaanse hitlijsten. Toen na drie albums de voorraad liedjes die Richard samen met John had geschreven op was, spraken ze af om opnieuw samen songs te schrijven voor de elpee ”A song for you” die in 1972 zou worden opgenomen.

Nu had John reeds eerder met een andere compagnon een liedje geschreven dat Top of the world heette. Richard was niet zo weg van de melodie, maar wel van de titel. Die zou de basis worden van een nieuwe song. Het eerste dat Richard aan John liet horen was de intro die het gemakkelijk maakte om de rest van het liedje na één dag kant-en-klaar te hebben. Geen van beiden hoorde er, ondanks hun ervaring, een hit in, maar ze vonden het wel een uitstekende elpeesong.

Om uit te testen of een nieuw liedje wel snor zit, kan je dat het best zingen tijdens je liveoptredens en daar merkte Richard  dat er in Top of the world wel een singlekans zat. Nog voor ze het officieel op single zouden releasen, maakte countryzangeres Lynn Anderson er een cover van en scoorde er een nummer 1-hit mee in de countrycharts. Geprikkeld door dat succes wou Richard sowieso een Carpenters-versie in de popcharts. Ook het publiek vroeg ernaar.

Nu was Richard niet zo kapot van hun albumversie, althans niet van de productie. Daarom doken hij en Karen opnieuw de studio in met producer Jack Daugherty om een nieuwe versie in te zingen en te mixen. De zeventiende september wordt Top of the world in die nieuwe versie op 45 toeren uitgebracht, de eerste december staat de single na een trage opmars op één nadat Ringo Starr en zijn Photograph hadden plaats geruimd. The Carpenters hielden het twee weken na mekaar uit daar bovenaan de Top 100. Dan staan ze hun eerste plaats af aan Charlie Rich met in zijn gezelschap The most beautiful girl. Top of the world wordt de derde Amerikaanse nummer één voor The Carpenters. In 1970 hadden ze nog op één gestaan met Merry Christmas darling.

Nadat ze in ons land eerst met Yesterday once more hadden gescoord, duiken ze de 24ste november 1973 met Top of the world onze Top 30 binnen om daar echter niet verder en hoger te geraken dan de 27ste plaats. In Nederland is een 14de plaats voor hen weggelegd. Hoedje af voor hun prestatie in Engeland, want daar bereiken The Carpenters de 20ste oktober de tweede plaats in de Britse Top 40. Ze staan twee jaar later nog eens op twee, deze keer met Please Mr. Postman. Diezelfde singel wordt hun vierde nummer één in de States.

Er bestaan een aantal opvallende covers van Top of the world, onder meer van de Zweedse band Vikingarna en Björk. In 1990 neemt Dana Winner het nummer op als Op het dak van de wereld.

Karen Carpenter overlijdt de 4de februari 1983 op tweeëndertigjarige leeftijd aan de gevolgen van anorexia nervosa.

tekst en research: Marc Brillouet

© 2012 Daisy Lane & Marc Brillouet